Pijnstillers en drugs eisen een zware tol in de Verenigde Staten. Steeds meer mensen overlijden door het overmatig gebruik van deze middelen. Voor mensen onder de vijftig jaar is het inmiddels zelfs doodsoorzaak nummer één, waarbij de gemakkelijk verkrijgbare pijnstiller de grootste oorzaak lijkt te zijn.

De overheid probeert deze crisis, die in 2016 aan 62.000 Amerikanen het leven kostte, in te dammen. Maar tot nu toe tevergeefs. Het heeft ertoe geleid dat president Trump eind oktober de drugsepidemie heeft uitgeroepen tot nationale noodtoestand.

Farmaceutische industrie

Eén van de zwaarst getroffen staten is West-Virginia. Hier is de verslaving aan pijnstillers het grootst. In deze staat werken veel mensen in de constructie, mijnbouw en zwaar transport. Het gevolg van deze beroepen is dat veel mensen blessures oplopen en er in veel gevallen chronische pijn aan overhouden. Als er in de jaren negentig nieuwe pijnstillers op de markt verschijnen ziet de farmaceutische industrie zijn kans schoon in deze staat. 

Dagelijks een overdosis

De problemen met ernstige verslaving zijn goed terug te zien in het dagelijkse leven van de plaats Huntington in West-Virginia. Hier rukt de ambulancedienst bijna dagelijks uit voor mensen die een overdosis pijnstillers of drugs hebben genomen. En regelmatig redt de patient het niet. De burgemeester is woest en wijst met de beschuldigende vinger naar de farmaceutische industrie. Maar vooralsnog is de burgervader machteloos. 

Baby's met afkickverschijnselen

Het enige wat deze gemeente kan doen is hard te werken aan preventie. Wil je in het footballteam op school? Dat kan pas als je clean bent. En dat geldt ook voor andere sporten of verenigingen. Maar het lijkt een druppel op de gloeiende plaat. De verslavingen blijven komen. Zelfs pasgeboren baby’s van verslaafde moeders blijken afkickverschijnselen van drugs te vertonen. De burgemeester van Huntington lijkt de moed op te geven. “Net als je zegt dat we een voorbeeld voor Amerika kunnen zijn, dat we kracht uitstralen en de schouders eronder moeten zetten hoor je de volgende brandweerwagens uitrijden. Naar de volgende overdosis.”