Op 1 januari 1930 ontstond uit een fusie van het Nederlandse margarinebedrijf Margarine Unie en de Britse zeepfabrikant Lever Brothers het nu ons welbekende Unilever. Bijna 90 jaar lang had het bedrijf twee hoofdkantoren. Maar daar komt binnenkort een eind aan. Unilever wil één hoofdkantoor. En de komende weken zullen we weten of ze kiezen voor Londen óf Rotterdam.

Bij de presentatie van het regeerakkoord kreeg het kabinet een storm van kritiek over haar heen vanwege de keuze om de dividendbelasting af te schaffen. ‘Een cadeautje van 1,4 miljard aan het bedrijfsleven’ werd het genoemd. Premier Mark Rutte verdedigde de beslissing door aan te geven dat het nodig was om de hoofdkantoren van multinationals in ons land te houden. Wat dat betreft is de keuze van Unilever de komende weken een mooie testcase. 

Als Unilever voor Rotterdam kiest is die 1,4 miljard volgens beursanalist Corné van Zeijl niet teveel geweest. “Een hoofdkantoor is een goudmijn en daar moet je soms wat voor over hebben.” Van Zeijl stelt dat een bedrijf met een hoofdkantoor in Nederland ook eerder zal investeren in ons land. Ook hoogleraar ondernemingsbeleid Henk Volberda hoopt dat de multinational voor Nederland kiest. “Het zou heel slecht zijn voor Rotterdam als Unilever zou kiezen voor Londen. Maar vooral voor Nederland en onze economie.”

Een nieuwe overname wordt voorkomen

Een jaar geleden werd Unilever opgeschrikt door een overnamebod van 134 miljard euro door het Amerikaanse bedrijf Kraft Heinz. De overnamepoging kon worden afgewend en Unilever-topman Paul Polman werkt er sindsdien hard aan om een volgende poging te voorkomen. De keuze voor één hoofdkantoor komt eruit voort. Maar ook verandert het bedrijf van visie. Stond lange tijd duurzaamheid voorop, tegenwoordig probeert Unilever vooral ook de aandeelhouders te plezieren. Onder andere de margarinefabriek, die al een tijd niet meer lekker liep, werd ervoor verkocht. Van Zeijl: “ Op lange termijn is duurzaamheid misschien belangrijker, maar je moet ook je aandeelhouders tevreden houden. Dat is een korte termijnvisie, maar het zijn wel de eigenaren van je bedrijf.”

Unilever telt wereldwijd 169.000 werknemers, waarvan er 7500 in het Verenigd Koninkrijk werken en zo’n 3000 in Nederland. Het hoofdkantoor is goed voor ongeveer honderd banen, maar vooral belangrijk voor waar het bedrijf de belastingen afdraagt.