Het nieuwe honkbalseizoen in Amerika is begonnen. De eerste bal van het seizoen veroorzaakte direct een Homerun. En dat nadat er vorig seizoen al een record aantal ballen de tribune in werd geslagen. Hoe kan het dat er ineens zoveel homeruns worden geslagen? Mart Smeets, groot honkballiefhebber, probeert het te verklaren. "De cultuur van de sport is veranderd. De spelers trainen beter, ze trainen harder en ze eten beter. Veel top honkballers hebben zelfs een eigen chefkok."

Het honkbalseizoen van 2017 werd getekend door het enorme aantal homeruns: maar liefst 5707 verdwenen er in totaal over de hekken. Het slaan van een homerun is al lang niet meer iets zeldzaams in de sport, maar toch kleeft er twijfel aan dit fenomeen. Het laatste homerunrecord, dat overigens in 2017 werd verbeterd, stamde uit 2000: een jaar dat werd gekenmerkt door een enorm gebruik van steroïden. 

Mart Smeets herinnert zich deze periode van doping nog goed. "Ineens liepen er allemaal opgepompte sporters rond, die vol zaten met verboden middelen". Het duurde lang voordat de dopingaffaire in het honkbal aan het licht kwam. "Amerikanen denken namelijk altijd dat ze overal mee weg kunnen komen," aldus Smeets. "De affaire kwam uiteindelijk niet boven water door de Amerikaanse dopingcontrole, maar door een aantal spelers die zich opwierpen als verklikkers."

De analytische revolutie

De huidige opmars van de homerun is volgens experts te danken aan 'de analytische revolutie'. Alles met betrekking tot de sport is meetbaar geworden. De hoek van de slag of de snelheid van de bal; precieze kennis daarover vergroote de kans op de perfecte slag. Die slag geeft vervolgens weer een grote kans op die gedroomde homerun. En die is voor de sporters zeer lucratief. "De homerun is in feite de handtekening die staat onder de bijschrijving van een groot bedrag. Hoe meer homeruns je slaat, hoe meer je verdient."

Wordt de sport niet saai als bijna iedereen een homerun kan slaan? Volgens Smeets zitten Amerikaanse sportliefhebbers er niet mee. "In één keer scoren is heel belangrijk in Amerika. Denk aan de 'dunk' in het basketbal, of de 'touch down' in het American football. Het resultaat telt. Of het daardoor saai wordt, maakt ze niets uit."