Begin jaren 80 was het een lege polder. Nu, 40 jaar later, zijn de weilanden veranderd in het Leiden Bio Science Park. Het is onder andere de plek waar het Janssen vaccin tegen corona werd ontwikkeld. Een kijkje achter de schermen.

"Dit is waar het allemaal gebeurt." CEO Mike de Leeuw van MyLife Technologies, een van de start-ups in het Leiden Bio Science Park, opent een glazen deur. Hij wandelt het platte dak op, dat uitkijkt op de omringende bedrijven.

Centrum van de biotechnologie

De Leeuw wijst om zich heen. "Dat zijn de gebouwen van Janssen Biologics en Janssen Vaccins. En daar zie je het nieuwe gebouw van Galapagos, waar ze nieuwe producten tegen reuma maken. Daarachter is Halix gevestigd, dat bedrijf produceert het AstraZeneca-vaccin.

Sinds 1980 is het Leiden Bio Science Park het Nederlandse centrum van de biotechnologie, zegt De Leeuw. "Noord-Europa, Noordwest-Europa, Engeland, Amerika: alles komt hier samen."

(Een deel van het) Leiden Bio Science Park van bovenaf
Bron: EenVandaag
(Een deel van het) Leiden Bio Science Park van bovenaf

Vaccineren via een pleister

MyLife Technologies, de start-up van De Leeuw, ontwikkelt micronaaldjes. Daarmee zijn vaccins makkelijker en effectiever toe te dienen, volgens De Leeuw. Hij haalt een klein vierkant velletje uit een zakje. "Dit leg je op je huid, met een pleistertje eroverheen. De micronaaldjes op het velletje dringen in de eerste huidlaag, daar zitten de meeste immuuncellen. Je kunt dus beter in de huid vaccineren dan in spieren", vertelt hij.

De Leeuw kan niet wachten om zijn speciale 'pleister', die nog niet grootschalig wordt geproduceerd, voor allerlei vaccinaties is in te zetten.

De 'vaccinatiepleister'
Bron: EenVandaag
De 'vaccinatiepleister' van MyLife Technologies

Vaccin tegen COVID-19

Het bedrijf van De Leeuw is volgens directeur Ida Haisma van de Stichting Leiden Bio Science Park een typisch voorbeeld van het soort ondernemingen dat de afgelopen 40 jaar het Leiden Bio Science Park tot een van de belangrijkste biochemische hotspots ter wereld maakte.

De bekendste bedrijven op het park zijn Janssen Vaccines en Janssen Biologics, waar een vaccin tegen COVID-19 werd ontwikkeld.

Magneet

Welke kenmerken een bedrijf op het park moet hebben volgens Haisma? Innovatief, commercieel en met een sterke oriëntatie op de Universiteit Leiden, waar biofarmaceutische wetenschappen veel aandacht krijgen. De lijntjes tussen universiteit en de bedrijven zijn kort. Volgens Haisma is dat te danken aan een besluit van de gemeente Leiden in de jaren tachtig.

"Die besloot dat dit gebied uitsluitend bedoeld was gezondheidstoepassingen, zowel voor onderzoek als voor het bedrijfsleven", vertelt Haisma. "Andere bedrijfsparken zijn meer gemengd. Hier is vastgehouden aan gezondheid. Dat blijkt een magneet voor allerlei andere bedrijven."

Ida haisma, Leiden Bio Science park
Bron: EenVandaag
Directeur Ida Haisma van Leiden Bio Science Park, in een nog lege laboratoriumruimte

Medicijn tegen kanker

Student Rebecca Ultee (22) aan de Universiteit Leiden behoort tot de nieuwe generatie onderzoekers. Ze weet precies wat ze wil: een carrière in de biofarmacie. Haar ultieme droom is meehelpen aan het ontwikkelen van een medicijn tegen kanker. Ze is bezig met haar master en doet onderzoek naar Alzheimer. Iedere week fietst ze een paar keer naar het universiteitslab op het Leiden Bio Science Park voor haar onderzoek.

"Als ik hier aankom, denk ik: kijk waar ik loop. Het onderzoek vindt hier plaats, de productie, de marketing. Het vaccin tegen COVID-19 is hier om de hoek, alle kennis is hier in huis." Ultee vindt het bijzonder dat er zoveel vakgebieden bij elkaar komen: biochemische wetenschappen, biologische wetenschappen, farmacologie. "Er vindt veel kruisbestuiving plaats tussen afdelingen en onderzoeksgroepen. We delen dezelfde basisopleiding, dus we begrijpen van elkaar wat we bedoelen. Zo kom je snel verder met elkaar."

Student Rebecca tijdens haar onderzoek
Bron: EenVandaag
Student Rebecca tijdens haar onderzoek

Financiers minder lef

Het Leiden Bio Science Park is inmiddels te groot voor de polder waar het ooit begon en is snelweg A44 overgestoken. Farmaceutisch onderzoeksbedrijf Galapagos zet daar bijvoorbeeld een nieuwe vestiging neer. Volgens ondernemer Mike de Leeuw is het niet gek dat veel ondernemers en wetenschappers, ook uit het buitenland, hier willen werken.

"In China en India gaat het om grote aantallen. In Nederland hebben we de rust en ruimte hebben om out of the box te denken." Waar het hier dan weer een beetje aan ontbreekt, volgens De Leeuw, is lef van financiers. "In Amerika heb je zo een aantal individuen die een miljoen inleggen, hier gaan ze niet verder dan 50.000 euro. Dat is nog wel eens een probleem."

Bekijk hier de reportage