Ze vechten straat voor straat in de buitenwijken van Raqqa. De Syrisch Democratische Strijdkrachten (SDF) zijn de grondtroepen in de strijd tegen Raqqa, het bolwerk van IS in Syrië. En IS geeft zich allesbehalve gewonnen, want nu Mosul in Irak bijna is gevallen is dit nog de enige grote plaats in handen van de terreurgroep. 

Lokale grondtroepen moeten klus klaren

De grootschalige operatie wordt op de grond dus uitgevochten door een bonte verzameling van troepen, verenigd in die zogenaamde SDF: hierin strijden Koerden samen met allerhande andere Arabische milities. Deze troepen hebben in de afgelopen weken zware wapens gekregen van de Amerikanen. Het Westen wil liever geen grondtroepen inzetten in Syrië, maar wil de lokale troepen wel steunen met artillerie en vliegtuigen. De commandanten van de troepen zijn er van overtuigd dat ze IS uit de stad gaan verdrijven. Het vallen van Raqqa heeft een enorme symbolische betekenis voor de terreurgroep: eeuwen geleden was dit al eens de hoofdstad van een islamitisch kalifaat.

Ontsnappende IS-strijders

De eerste dagen vinden er al tientallen bombardementen plaats in Raqqa. Een deel van deze bombardementen is gericht op IS-strijders die proberen te ontsnappen uit het IS-bolwerk. “Onder Raqqa ligt De Rivier de Eufraat. We hebben gezien dat IS-strijders om onbekende reden proberen te ontsnappen”, zegt woordvoerder Ryan Dollon van operatie Inherent Resolve. Deze coalitie waar ook Nederland deel van uitmaakt vecht tegen IS en steunt de lokale grondtroepen. “De IS strijders proberen weg te komen op bootjes. We hebben zeker 17 van die bootjes gebombardeerd tijdens de eerste 24 uur van de operatie tegen Raqqa”, zegt Dillon. “Om te voorkomen dat ze op een later moment elders hun plannen gaan uitvoeren”. 

Oud-inwoner Raqqa: de ellende begint nu pas

In Het Brabantse Heesch beleeft de familie Ramou spannende dagen. In hun geboortestad wonen nog veel familieleden en vrienden van het gezin. “IS-strijders gebruiken de inwoners daar als menselijk schild. We hebben zelf gehoord dat de Amerikanen met fosforbommen werken”, zegt Moussa, die het nieuws op de voet volgt. Met moeite krijgt hij contact met zijn contacten in en rond Raqqa. “We hebben deze week een brief gekregen van mensen uit een bevrijd dorp. De Koerdische troepen dulden geen tegenspraak, ze sluiten dan je water en elektriciteit af. Midden in de zomer tijdens de Ramadan”, zegt Moussa. 

Hij is blij dat IS wordt verdreven, maar heeft grote vrees voor de jaren daarna. “Het Amerikaanse beleid in Irak van de laatste twintig jaar heeft gefaald. Dat gaat ook hier gebeuren. Als de Amerikanen blijven besturen, dan ontstaat er weer een nieuw IS.”

Vanavond in EenVandaag een reportage over de situatie in en rond Raqqa.