Door heel Nederland worden ambachten met uitsterven bedreigd. Maar dat lijkt niet te gelden voor het ambacht van de wilgenknopers. De zinkmatten die de zeven broers Aalsburg knopen blijken namelijk niet alleen inzetbaar voor het verstevigen van dijken, maar ook voor het afdekken van een oude stortplaats in ’t Slijk.

Een van de jongste zonen, Dick Aalsburg, haalt herinneringen op aan het leren van het vak. ‘’We leerden het vak al toen we 6 of 7 jaar oud waren. Eerst met een bot snoeimes, later werd dat een kapmes.’’ Voor het ambacht is namelijk geen opleiding of vakschool, het wordt overgedragen van vader op zoon en is decennia oud. Het bekendste project waarbij wilgenmatten worden gebruikt is de Afsluitdijk. ‘’Heel Nederland sleepte toen wilgen die kant op’’, vertelt Dick.

Actueel ambacht

Ook nu, decennia later, blijkt hun ambacht nog actueel. Want sinds kort wordt de kennis van de wilgenknopers ook gebruikt door Waterschap om een oude stortplaats uit de jaren 50 en 60 af te dekken. In overleg met de broers kwam de projectleider samen tot een speciale mat. ’Het is een bestaande techniek waarvan nu blijkt dat we het ook op deze manier kunnen toepassen,’’ legt de projectleider uit. De broers vinden het leuk om te innoveren: ‘’We verstevigen vooral dijken, maar dit soort toepassingen erbij zijn leuk. En dan wil iedereen ook blijven werken bij ons.’’ En dat blijkt met 85 personeel waarvan het grootste deel familie is.

Onder een glazen stolp

Het is niet alleen leuk om te innoveren met ambachten, maar ook essentieel, zegt Frank Hemeltjen van kenniscentrum immaterieel erfgoed Nederland. ‘’Als een ambacht niet meer actief en dynamisch is, dan raakt het in een statische toestand en verdwijnt het onder een glazen stolp in een museum.’’ Voor het ene ambacht is dat makkelijker dan voor het andere. ‘’Bij het ambacht van de wilgenknopers is er een economische vraag. Dat is niet zo bij elk ambacht. Al zien we wel een nieuwe dynamiek ontstaan die we een ambachtelijke industriële revolutie zouden kunnen noemen.’’

Opeens hartstikke duurzaam

Daarmee doelt Hemeltjen op de vraag naar duurzame producten en diensten. ’’We zijn bezig om opnieuw te kijken hoe we willen produceren en dan zie je dat sommige ambachten ook weer actueel zijn omdat ze duurzaam zijn.’’ Dick Aalsburg beaamt dit en speelt hier slim op in. "10 jaar geleden was het hip om onze matten met plastic materiaal te maken. Nu door het duurzame aspect is ons ambacht opeens weer interessant. Natuurlijk spelen we daarop in.’’