In het holst van de nacht zetten ze voor het eerst in maanden weer voet op Amerikaanse bodem: de drie vrijgelaten mannen die ruim een jaar gevangen werden gehouden in Noord-Korea. Op de militaire luchtbasis Andrews bij Washington stonden president Trump en zijn vrouw Melania klaar als welkomstcomité, inclusief de voltallige Amerikaanse pers. Het hele gebeuren was live te volgen op alle Amerikaanse zenders, ook al was het 03.00 uur ’s nachts. 

Het gaat om zakenman en zendeling Kim Dong-chul, veroordeeld voor spionage, Kim Sang-dok en Kim Hak-song, die beiden aan de universiteit in Pyongyang werkten en waren opgepakt vanwege 'vijandige daden' tegen de Noord-Koreaanse regering. De drie Amerikaanse mannen vlogen terug naar de Verenigde Staten met de Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken Mike Pompeo, die voor de tweede keer in korte tijd op bezoek was in Noord-Korea. En dat is opmerkelijk: de laatste keer dat een Amerikaans kabinetslid het land bezocht dateert alweer uit het jaar 2000. 

Op Twitter plaatste de Amerikaanse president een heroïsch filmpje over de thuiskomst van de drie gevangenen. 

Ontmoeting Trump - Kim Jong-un

Het bezoek van de minister staat volledig in het teken van de voorbereiding van de aanstaande ontmoeting tussen Kim en Trump. Noord-Korea probeert al tientallen jaren een ontmoeting met de Amerikaanse regering te regelen. Trump is de eerste president die ingaat op het verzoek. De ontmoeting vindt plaats op 12 juni in Singapore.

De verhoudingen tussen de VS en Noord-Korea lijken in korte tijd een kentering te hebben doorgemaakt. Sinds de inauguratie van Trump liep de spanning over het Noord-Koreaanse atoom- en raketprogramma juist hoog op. Onlangs kondigde Kim Jong-un aan zijn nucleaire wapens te willen opgeven. Volgens Trump is de vrijlating van de drie gevangenen een teken van verbeterende relaties tussen de twee landen. 

Kijk & Lees ook:

'Ontmanteling onrealistisch'

In Zuid-Korea wordt de toenadering ook toegejuicht. Volgens de regering van Zuid-Korea kan 'het gesprek de basis voor denuclearisatie vormen.' Remco Breuker, hoogleraar Korea-studies aan de Universiteit van Leiden, denkt daar anders over. Volgens hem is een complete ontmanteling van het kernprogramma onrealistisch: “Ik denk niet dat het gebeurt, want dan slacht Noord-Korea de kip met de gouden eieren. Maar wat eventueel wel mogelijk is: dat alleen de langeafstandsraketten die Amerika kunnen bereiken, om die te laten ontmantelen en dat kan weleens genoeg zijn voor Trump. En zo kan de top toch nog een succes worden.”