Het zal je als buitenaardse beschaving overkomen. Zoek je, net als de mens, naar tekenen van leven in het heelal, zweeft er plots een kersrode Tesla voorbij die eindeloos Space Oddity afspeelt. Als het aan Elon Musk ligt gebeurt het. Althans, als de draagraket waar dit verhaal allemaal om draait ook meewerkt. Op zes februari moet de Falcon Heavy de zwaarste raket ter wereld zijn die de eerste consumentenauto ooit de ruimte inschiet. Een historisch moment, om uiteraard veel grotere redenen dan de Tesla.

Falcon Heavy, de nieuwe zware raket van Elon Musk's bedrijf SpaceX, kan twee keer zoveel vracht meenemen dan de DeltaIV. Dat is het huidige zware werkpaard van de Amerikaanse ruimtevaart. Nog belangrijker is dat deze raket in de toekomst ook mensen kan dragen, waarmee bemande ruimtevaart richting de maan en Mars mogelijk wordt. De eerste lancering van de Falcon Heavy zou dus eindelijk de deur kunnen openzetten voor reizen naar andere hemellichamen.

Herbruikbaarheid maakt ruimtevaart goedkoper

Om daar te komen heb je kracht nodig. Heel veel kracht. Ruimtevaartdeskundige Arno Wielders legt het treffend uit. “Deze raket is in staat om een complete 737 met bemanning en bagage in een een baan om de aarde te brengen. Dan heb je het over zestigduizend kilo”. Wielders kijkt halsreikend uit naar de lancering van de Heavy Falcon. “Het mooie is dat deze raket volledig herbruikbaar is. Dat heeft Musk al laten zien met de Falcon 9, die nu al vliegt.”

Ook ruimtevaartdeskundige Erik Laan is enthousiast. De herbruikbaarheid van deze raketten is revolutionair en maakt de ruimtevaart ineens een stuk goedkoper. “Normaal gooi je de raket weg en moet je een nieuwe maken. De raket is één van de duurste onderdelen van de lancering. Om iets naar de ruimte te brengen kost 100 tot 150 miljoen. Met deze techniek kan je het al zeker halveren.”

Doel: mensen op Mars

Elon Musk heeft maar één doel voor ogen met zijn ruimtevaartbedrijf: hij wil mensen op Mars zetten. En eigenlijk wil hij er nog het allerliefst zelf heen. Om dat te bereiken is de Heavy Falcon nog maar het begin. Er liggen al schetsen voor een nog grotere raket: de Big Falcon Rocket, waarmee grote groepen mensen, en uiteraard veel voorraden, naar Mars kunnen worden geschoten. De ambities van Elon Musk zijn torenhoog en hij lijkt ze ook écht te willen inlossen.  

‘Het gaat lukken’

Arno Wielders is er stellig van overtuigd dat het hem gaat lukken. “Ik schat in dat als alles goed zal gaan, het ergens midden in de jaren dertig gaat gebeuren. Alle technologie die ervoor nodig is, is er al. Het is niet zo dat we gebruik moeten maken van fictieve voortstuwingssystemen als de warp-drive. Met wat er nu is, kunnen we mensen naar Mars brengen.”

En zo zijn de ogen van de hele ruimtevaart gericht op de lancering van de eerste Falcon Heavy. En het feit dat er een kersrode Tesla meegaat, zo vinden de ruimtevaartdeskundigen, dat is eigenlijk alleen maar een toonbeeld van de onbegrensde durf van Elon Musk.