De Amerikaanse schrijver Mark Salzman deed afgelopen week een grote onthulling: bij het schrijven van scènes van Bert en Ernie in Sesamstraat, stelde hij zich voor dat het tweetal een liefdesrelatie had. De makers van Sesamstraat waren er snel bij om dat met klem te ontkennen. "Het zijn poppen die geen seksuele identiteit hebben."

Salzman deed de onthulling over Bert en Ernie in het Amerikaanse tijdschrift Queerty. In het interview zegt de schrijver dat hij altijd uit zijn eigen leven putte bij het bedenken van de scenes. De grootste bron van inspiratie was zijn eigen relatie met filmeditor Arnold Glassman.

‘Ik zag ze als liefdevol stel’

"Ik was al samen met Arnold toen ik bij Sesamstraat ging werken. Ik was net als Ernie, de grappenmaker. Bert met zijn paperclips en georganiseerde netheid leek op Arnold. Dus ik zag niet echt een andere manier om ze te schrijven dan als een liefdevol stel”, zegt schrijver Mark Salzman in het interview.

De schrijver geeft gelijk toe dat hij nooit met de makers heeft overlegd over die ideeën. "Ik herinner me een column waarin een tiener aan zijn moeder vraagt of Bert en Ernie geliefden zijn. Iedereen moest er hardop om lachen. Ik had tegelijkertijd altijd het gevoel, zonder daarmee een publiek belang te hebben, dat de twee personages echt een koppel waren. Ik had geen enkele andere manier om ze te karakteriseren."

Bevriend ondanks grote verschillen

Misschien is het dus 'misgegaan' bij het gebrek aan overleg tussen de makers van Sesamstraat en schrijver Mark Salzman. Sesamstraat ontkent op Twitter met klem dat Bert en Ernie een homostel zijn. "Het zijn poppen zonder seksuele identiteit”, laten de makers weten. "Ze zijn in het leven geroepen om kleuters te leren dat mensen goed bevriend kunnen zijn, ook al verschillen zij veel van elkaar."

Twan Huys had in RTL Late Night een telefonisch interview met theaterpop Bert, ingesproken door stemacteur Paul Haenen. Huys vroeg of er iets waar is van de geruchten over Bert en Ernie. "Ik wil daar verder niet over praten want dat vind ik privé, wat wij hebben”, reageert 'de pop' tijdens de talkshow. "Het is wel heel leuk dat kinderen, en iedereen, zich met ons kan identificeren. Of het nou hetero- of homokinderen zijn."

Bert, Ernie en het Hooggerechtshof

Het is niet voor het eerst dat er publiekelijk wordt gediscussieerd of Bert en Ernie een homoseksueel stel zijn of niet. Vijf jaar geleden wijdde het Amerikaanse weekblad The New Yorker een cover aan de vraag of de twee misschien meer zijn dan alleen vrienden. Op de afbeelding is te zien hoe de poppen op de bank televisie kijken, terwijl Bert zijn arm om Ernie heen heeft geslagen. De cover werd gepubliceerd op het moment dat het Amerikaanse Hooggerechtshof bepaalde dat homostellen het recht hebben om te trouwen.

De beslissing van de Amerikaanse rechters was groot nieuws voor veel stellen die al jarenlang samen leefden, zonder uit te komen voor hun homoseksualiteit. "Eigenlijk zijn Bert en Ernie ook een soort in-de-kast-homostel, dacht de New Yorker waarschijnlijk", zegt Dan Hassler-Forest, mediawetenschapper aan de Universiteit van Utrecht. 

Hassler-Forest denkt dat veel volwassen kijkers de homoseksuele lading van Bert en Ernie wel opmerken. "De spanning in de relatie tussen hen is een beetje de kift in een goed huwelijk. Ze pesten elkaar met hun zwakheden, maar ze houden toch van elkaar." Zelf ging de mediawetenschapper anders naar de poppen kijken dankzij zijn homoseksuel vrienden. "Zij zeiden: het is gewoon een homorelatie die je daar ziet. Dan kijk je er ineens heel anders naar. Zo vroegen ze me ook: is het je wel eens opgevallen dat alle Disney-slechterikken een beetje homoseksueel zijn?"

'Maak homoseksualiteit zichtbaarder voor kinderen'

Toch zijn de makers van Sesamstraat er als de kippen bij om de geruchten over Bert en Ernie te ontkennen. "Er heerst het idee dat homoseksualiteit niet geschikt is voor kinderen", zegt Hassler Forest. "Heteroseksualiteit is dat blijkbaar wel. Er zou iets wezenlijk anders zijn dat homoseksualiteit onveilig of meer seksueel maakt." Hij denkt ook terug aan teletubbie Tinky Winky, de mannelijke pop met een handtas, waar eerder ophef over ontstond. "Het was niet duidelijk of het nou een mannetje of vrouwtje was, daar schoten mensen ook van in de stress."

Hassler-Forest merkt dat er een beeld heerst dat kinderen niet met homoseksualiteit in aanraking moeten komen voor ze daar klaar voor zijn. "Het gekke is dat we dat helemaal niet hebben als de Kleine Zeemeermin alles op alles zet om met de prins in bed te duiken. Dat juichen we juist toe." Hij hoopt dat binnen programma's en films voor kinderen homoseksualiteit meer te zien zal zijn. "De discussie over Bert en Ernie kan uiteindelijk leiden tot een vruchtbaarder debat over hoe homoseksualiteit zichtbaar kan worden in kinderentertainment." Hassler-Forest denkt dat dat het beste werkt met nieuwe personages. "Of het nou de beste manier is om ineens over karakters die we al heel lang kennen te zeggen: die waren de hele tijd homo, dat denk ik niet. Maar er komt bijvoorbeeld wel steeds meer druk op Disney om een animatiefilm te maken waarin personages niet vanzelfsprekend heteroseksueel zijn."