Deze week wordt de Slag om Arnhem herdacht. Een bijzondere herdenking, waar ook dit jaar weer veel veteranen, voornamelijk Britten, op afkomen. Hiltje van Eck, zelf een oorlogskind, begeleidt deze veteranen. En dat doet ze al dertig jaar. Onder de veteranen staat ze inmiddels bekend als 'veteranenmoeder’.

British Empire Medal

Een paar maanden geleden kreeg ze hier nog een hoge Britse onderscheiding voor. In Den Haag werd Van Eck in maart onderscheiden met de Medaille van het Britse Rijk, de British Empire Medal. Ze kreeg de onderscheiding voor de opvang en begeleiding van de Britse oorlogsveteranen van de Slag om Arnhem en Operatie Market Garden in de afgelopen 30 jaar. 

Inmiddels zijn alle oudgedienden 90-plussers. "Er zijn er die ieder jaar weer komen. De herdenkingen in en rond Arnhem zijn voor hen gewoon het jaarlijkse hoogtepunt. Daar leven ze het hele jaar naartoe," vertelt Van Eck.

Levenswerk

Van Eck was drie jaar in 1945, maar ze kan zich de bevrijding nog goed herinneren. In haar ouderlijk huis waren Duitsers ingekwartierd, terwijl er ook onderduikers verbleven. Bij de buren zat de Britse soldaat Tony Hibbert ondergedoken. Na de oorlog bleven de banden met onderduikers en veteranen intact. Tony Hibbert vroeg Van Eck in 1984 een reünie te organiseren voor de geallieerde militairen die na de Slag om Arnhem met de operatie Pegasus naar de reeds bevrijde Betuwe ontsnapten.

Reünie 

Met deze reünie begon haar vrijwilligerswerk voor veel veteranen en hun familieleden. "Het is mijn levenswerk," zegt Van Eck. "Het contact met de veteranen is heel warm en ik vind het fijn dat ik iets voor ze kan betekenen."