Als Steven zich op 17-jarige leeftijd medisch laat onderzoeken door zijn nieuwe werkgever Defensie, wordt niets gevonden. Maar als hij thuiskomt na diverse missies in Afghanistan, krijgt hij hartproblemen.

De 34-jarige Steven is als beroepsmilitair in totaal 16 maanden op missie in Afghanistan en Mali. Als hij het vliegtuig uitstapt voor de eerste missie in Afghanistan merkt hij direct de grote zwarte rookwolken die boven het kamp in de lucht hangen. Steven praat erover met collega's. Maar eerlijk is eerlijk: ze zijn gekomen om te werken, niet om te praten over de luchtkwaliteit.

Lees ook

Burnpits

Tijdens de missies in Irak en Afghanistan maakt Defensie gebruik van burnpits. Omdat het afval niet kan worden meegenomen naar Nederland en het te gevaarlijk is om te vervoeren, wordt het in een grote kuil verbrand, ziet Steven. "Eigenlijk alles wat we produceren gaat erop." Als de wind verkeerd staat, is er een zwarte rookwolk boven het kamp te zien. Diezelfde rookpluim trekt ook over de slaapvertrekken.

Als Steven na zijn laatste missie weer thuiskomt in Nederland, merkt hij dat zijn gezondheid verslechterd. Hij meldt zich bij een militair arts. "Ze dachten eerst aan bronchitis, maar ik bleef klachten houden. Ik kon niet eens meer fatsoenlijk de trap op en raakte dan buiten adem."

Hartproblemen

Hij gaat terug naar de arts en als die zijn hart controleert, valt direct zijn hartslag op: 120 in rust, veel te hoog. De diagnose is een vergroot hart. De militair arts is van mening dat een harttransplantatie noodzakelijk is, vertelt Steven.

Maar de transplantatie komt er niet. Steven wordt weken later onwel tijdens het boodschappen doen. Als een andere cardioloog in een ander ziekenhuis Steven onderzoekt, komt er een onverwachte vraag op tafel. "Hij vroeg of ik met gevaarlijke stoffen had gewerkt, maar ik legde in eerste instantie niet de link met burnpits of fijnstof. Maar toen ik voor mezelf onderzoek ging doen, merkte ik dat er meer collega's met dezelfde klachten zijn."

'Niet gehoord'

Net als Steven denken nog honderden militairen ziek te zijn geworden van de rook van burnpits. Steven wordt nu behandeld met medicatie. Hij is teleurgesteld in de houding van zijn werkgever Defensie als hij daar zijn vermoedens deelt in een gesprek. "Je wordt gewoon niet gehoord, ze willen het ook niet horen. Dat raakt je. Als je 17 jaar bij een mooi bedrijf werkt en dan zo in de steek wordt gelaten."

Bekijk hier het verhaal van Steven.