In het jaar waarin KLM 100 jaar wordt laait de onrust in het bedrijf weer hoog op. Reden: de positie van topman Pieter Elbers is in het geding. Een petitie voor zijn aanblijven werd al meer dan 20.000 keer getekend.

Als Frank van der Werff een week geleden de aandelenkoers van Air France-KLM opzoekt op een beurswebsite valt zijn oog op een klein bericht. De nieuwe Canadese topman van het bedrijf, Ben Smith, zou twijfelen over de herbenoeming van KLM-baas Pieter Elbers. Van der Werff, al 18 jaar werkzaam bij de technische dienst van KLM, begrijpt er niets van. "Ik dacht: dit kan niet waar zijn. Als dit klopt, moeten wij als KLM'ers laten zien dat we achter Pieter staan." Bijna in een opwelling start hij een petitie, die binnen een etmaal 6.000 keer wordt ondertekend. "Inmiddels zitten we dik over de 20.000", zegt Van der Werff. "Dat laat zien hoe gigantisch de betrokkenheid is."

Frank van der Werff begon een handtekeningenactie voor het behoud van KLM-baas Elbers. De petitie wordt massaal gesteund.

info

Wie is Pieter Elbers?

Pieter Elbers (1970) volgt in 2014 Camiel Eurlings op als topman van KLM. Anders dan zijn voorganger staat hij te boek als een échte KLM'er. Elbers werkt al sinds zijn 22e voor de luchtvaartmaatschappij. Begonnen bij de afdeling Vliegtuigbelading klimt hij langzaam op naar de top van het bedrijf. Tussen 2000 en 2005 is hij als directeur gestationeerd in Milaan, Athene en Tokio. In 2011 treedt hij toe te de directie van KLM. Elbers is getrouwd, heeft drie kinderen en geldt als een fervent hardloper.

'Ben gaat door!'

Dat de positie van Pieter Elbers in het geding is, wordt de afgelopen weken steeds duidelijker. In een e-mail afkomstig uit de boezem van de Ondernemingsraad staat het zelfs zwart op wit: de nieuwe Canadese topman van Air France-KLM, Ben Smith, wil af van Elbers. Reden: Smith wil zelf meer grip en zeggenschap over het bedrijf.

Uit andere e-mails, in bezit van EenVandaag, blijkt dat hij Elbers' kantoor op het hoofdkantoor in Amstelveen zelfs al heeft geclaimd. "En als dat niet mag, dan een ander kantoor op die verdieping. Ben heeft al een Nederlandse secretaresse aangenomen die er dagelijks zal zitten. Dus: Ben gaat door...!"

KLM-piloot Jan Westland: "Elbers' herbenoeming zou een formaliteit moeten zijn."

Als een feniks herrezen

De vete aan de top zorgt voor onrust onder KLM-personeel. Dat sluit nu de gelederen. Ook Jan Westland, al 26 jaar gezagvoerder, ondertekende de petitie. Hij roemt Elbers 'open, transparante en eerlijke' stijl van besturen. Volgens hem heeft de topman een belangrijk aandeel gehad in de goede resultaten die het bedrijf inmiddels weer boekt.

Na een aantal zware jaren tijdens de economische crisis maakt KLM weer winst. En waar KLM'ers graag op hameren: structureel méér winst dan Air France. "We zijn als het ware als een feniks uit de as herrezen", zegt Westland. "Die gaat nu pas vliegen. Wat ik vreemd vind, is dat je die feniks nu gaat kortwieken. Je moet hem juist zijn vleugels laten uitslaan."

info

Aandeelhouders beslissen over lot Elbers

De Raad van Commissarissen van KLM moet Pieter Elbers voordragen voor herbenoeming. Deze RvC, voorgezeten door oud-topman van het Rotterdamse Havenbedrijf Hans Smits, bestaat uit negen leden. Vijf van hen zijn Fransen, benoemd door de holding Air France-KLM. Desalniettemin ligt er een unanieme voordracht voor een nieuwe termijn van Elbers. Ook de Ondernemingsraad adviseert positief.

Op 19 februari, daags voor de presentatie van de jaarcijfers, zal naar verwachting de Raad van Commisarissen van Air France-KLM een standpunt innemen. Luidt dat negatief, dan zal uiteindelijk de aandeelhoudersvergadering van KLM in april een definitief oordeel over Elbers moeten vellen. Van de aandelen KLM is 49 procent in handen van de moedermaatschappij. De overige 51 procent zijn voor het grootste deel in handen van twee door KLM beheerde stichtingen (44,6 procent) en de Nederlandse staat (5,9 procent). Een klein plukje (0,5 procent) is in handen van particulieren.

Blauwe storm op komst

KLM'ers vrezen dat een vertrek van hun populaire topman het begin van het einde inluidt. Eerder deden pogingen van Air France om meer zeggenschap te krijgen over KLM de gemoederen al hoog oplopen. "Een vertrek van Elbers zou veel onrust onder het personeel teweeg brengen", aldus stewardess Marije Kroese. "Met een nieuwe CEO moet je maar afwachten wat er gebeurt. En we zijn niet in de positie om rustig af te wachten."

Gezagvoerder Westland hoopt dat de petitie voldoende is om Parijs en daarmee Smith op andere gedachten te brengen. Volgens hem groeit de onrust in het bedrijf nog met de dag. "Deze handtekeningenactie is ludiek. Maar of het daar bij blijft? Ik voel zomaar een blauwe storm opkomen."