De I Amsterdam letters zijn de tien meest bekende letters van ons land, zeker bij toeristen. De letters staan er nu nog wel, maar als het aan GroenLinks ligt moeten ze verdwijnen. Ze zouden hebben geleid tot massatoerisme en de boodschap zou te individualistisch zijn. 

GroenLinks zit in het gemeentebestuur van Amsterdam en is de grootste fractie in de gemeenteraad. De partij diende een motie in, waarin gevraagd wordt de letters weg te halen. Het leverde meteen een storm van kritiek op die ook vandaag nog niet is gaan liggen.  

'Heel sterk merk'

“Ik vind I Amsterdam een heel erg sterk merk geworden. Het is misschien te veel gelukt om toeristen naar de stad te lokken,” zegt marketingdeskundige Jaap van der Grinten. Bij het indienen van de motie door GroenLinks werden twee redenen aangevoerd. “Het terugdringen van het massatoerisme en omdat de slogan erg individualistisch zou zijn. Het zou niet aansluiten op het diversiteitsbeleid, tolerantie en solidariteit die nu nagestreefd wordt."

"Ik heb er twijfels bij of het een goed idee is, of dat je het meer als symboolpolitiek moet zien. Ze zeggen ook dat I Amsterdam is bedoeld om meer toeristen te trekken. In de discussie wordt nu gezegd dat ze Amsterdam Marketing meer willen omvormen, om minder in te zetten op toerisme. Meer op spreiding van toerisme, maar ook voor de culturele sector en congressen. Dat is ook marketing. Of je nou toeristen trekt of culturele sector doet: het een is niet minder marketing dan het ander.

Platform om boodschap over te brengen

“I Amsterdam is nu zo bekend, dat die bekendheid een mooi platform biedt om op wat voor manier dan ook je boodschap over te brengen. Die slogan en die bekendheid is een zegen die je hebt. Het is een enorm platform om een gesprek aan te gaan," legt Van der Grinteren uit.

"Die kan je gaan sturen richting cultuur, congressen en spreiding, in plaats van op toerisme. Nu lijkt het erop dat ze het verbinden aan toerisme en daarom gooien ze het weg. Maar daarmee gooi je ook 15 jaar investeren in bekendheid weg. Dat bouw je niet zomaar weer op. Uit onderzoek blijkt dat bekendheid heel waardevol is. Dat kan je inhoudelijk sturen.”

Internationale lijstjes

Frits Huffnagel was een van de initiatiefnemers van het plaatsen van de letters. “In 2004 hebben we de Citymarketing-strategie gestart, omdat Amsterdam op allemaal lijstjes aan het wegzakken was. Dan moet je denken aan lijstjes als: hoe populair is Amsterdam als woonstad, om te werken en om te bezoeken. We zagen dat andere steden ons aan het inhalen waren. Toen hebben we gezegd: daar gaan we beleid op voeren. Dat is I Amsterdam geworden. Het is niet alleen die letters, er zit een heel beleid achter.“

“De letters staan voor: met zijn allen maak je de stad. Of je er nou woont, werkt of bezoekt. Met zijn allen maak je Amsterdam. Het is een enorme verbinding die het uitstraalt. I Amsterdam staat voor creativiteit, handelsgeest en innovatie. Dat zijn allemaal elementen die in de stad zit. Het samenbindende, dat je samen die stad maakt, dat komt tot uiting in die slogan.“

'Boodschap blijkbaar niet begrepen'

“Daarom is het zo opmerkelijk dat GroenLinks zegt dat I Amsterdam staat voor individualisme. Dat is juist niet het geval. Het tegenoverstelde is het geval. Maar na bijna 15 jaar heeft GroenLinks die boodschap blijkbaar nog niet begrepen. Dus stellen ze nu maar voor om het dan maar af te schaffen. Waarschijnlijk omdat zij het niet begrijpen,” vertelt Huffnagel.

Volgens hem zijn de letters de een na meest populairste kreten gaan als het om citymarketing gaat. “De allerbekendste is natuurlijk I love New York, met dat hartje. Dat is uit de jaren ’70. Maar wereldwijd gezien is I Amsterdam inderdaad de op een na bekendste en meest succesvolle.”

”Het zijn inmiddels iconische letters. Je bent pas in Brussel geweest als je een foto hebt met Manneke Pis. Pas in Parijs geweest als je een foto hebt met de EIffeltoren. Voor heel veel mensen geldt dat ze pas in Amsterdam zijn geweest als ze een foto hebben met die letters, of als de kinderen daarop zijn geklommen. Dat wil GroenLinks nu afschaffen.”

Het BNNVARA-programma Kanniewaarzijn maakte in 2014 een reportage over uitgaven van gemeenten aan citymarketing. Bekijk de reportage hieronder: