Bitcoins als algemeen geaccepteerd betaalmiddel komt steeds dichterbij. Verscheidene Amerikaanse toezichthouders in de Senaat verklaren dat de bitcoin een legitiem financieel instrument is. Maar wat zijn bitcoins nou eigenlijk en wat kan je er precies mee? Op EenVandaag.nl vijf vragen en antwoorden:

Wat zijn bitcoins?

De bitcoin is een elektronisch betaalmiddel, dat bestaat uit een code die via een complex wiskundig proces door computers wordt gecreëerd. Een gebruiker kan via software zijn computer mee laten 'graven' naar nieuwe bitcoins, waarvan de totale hoeveelheid aan een maximum is verbonden. Via platforms kunnen de bitcoins vervolgens worden verhandeld. De virtuele munt kan bij een aankoop direct tussen twee computers worden uitgewisseld, zonder transactiekosten en tussenpersonen.

De bitcoin is ontstaan in 2008; Satoshi Nakamoto schreef een onderzoekspaper waarin hij een digitale valuta voorstelde. Het idee van Satoshi was revolutionair. Voor het eerst in de geschiedenis was een valuta bedacht zonder centrale bank, zonder inmenging van overheden en zonder een traceerbaar spoor. In 2011 verdwijnt de geestesvader van de bitcoin spoorloos. Wat zijn ware identiteit is blijft tot nu toe een mysterie.

Waar kun je ermee betalen?

De verdwijning van Nakamoto betekende niet het einde van bitcoins, in tegendeel. De ontwikkeling van de digitale valuta en de software is door anderen voorgezet. Steeds meer producten en diensten kunnen met bitcoins worden gekocht.

Het Nederlandse thuisbezorgd.nl accepteert inmiddels de digitale valuta als legitiem betaalmiddel. Wordpress, een bedrijf dat weblogsoftware produceert en aanbiedt, accepteert nu betalingen met bitcoins, net zoals de datingsite Okcupid.

Bitcoins kan je kopen via websites zoals deze.

Waarom schommelt de koers van Bitcoin zo veel?

De digitale valuta is erg gevoelig voor invloeden van buitenaf. De afgelopen 24 uur was de vraag, door de plotselinge aandacht in de media, enorm. De hype trekt veel ‘daghandelaren’, mensen die niet per se in het systeem geloven, maar worden aangetrokken door de enorme koersstijgingen. Dankzij die daghandelaren is er een enorme risico op waardedaling. Bij de minste of geringste daling kunnen de daghandelaren er weer uit stappen, waardoor de koers dramatisch kan kelderen.

De virtuele munt is momenteel 600 dollar waard, terwijl de waarde vorige week nog onder de 400 dollar lag. Een jaar geleden noteerde de munt nog 20 dollar. 

Wat zijn de risico's?

De valuta is “decentraal”, dus niemand is verantwoordelijk voor jouw geld. Je kan best bitcoins op je smartphone of computer in je inbox (of 'digitale portomonnee') bewaren, maar als het om een aantal van een paar duizend euro gaat, is de kans is vrij groot dat iemand ze dan steelt. Dan is er geen grote bank die daarvoor garant wil staan.

Doordat bitcoins niet gecontroleerd worden en volledig je eigen verantwoordelijkheid zijn, is alles wat er mee gebeurd voor je eigen rekening. Verdwijnen de bitcoins door cybercrime, dan is er geen instantie waar je kan aankloppen om je geld terug te krijgen of om iemand aan te klagen.

Wordt het in de toekomst een vervanging voor gewoon geld?

De kans dat de digitale valuta ooit het echte geld, is vooralsnog klein. Daarvoor is de toekomst van bitcoins te onzeker. Sommigen zien het als een hype, anderen zien het als de toekomst van het geld. Door de wispelturige koers zijn bitcoins nu in ieder geval een erg onzekere investering.