Astronomen wisten het zeker: zonder zogenaamde 'donkere materie' kunnen sterrenstelsels niet bestaan. Toch denken onderzoekers nu stelsels te hebben ontdekt zónder deze materie, waardoor vraagtekens worden gezet bij al onze kennis over het heelal.

Donkere materie is een onzichtbare substantie die tussen planeten en sterren te vinden is. Zo'n 85 procent van het heelal zou uit donkere materie bestaan. Het reflecteert geen licht en is daarom nog nooit door iemand gezien. Er is dus geen concreet bewijs dat het bestaat, maar toch zijn astronomen ervan overtuigd.

In deze video vertelt wetenschapper James Gillies over het bestaan van donkere materie.

Donkere wat?

Als er geen bewijs is, hoe weten ze dan zo zeker dat het bestaat? Dit komt door het effect dat de materie heeft op sterren en planeten. In de jaren 30 ontdekten twee astronomen dat sterrenstelsels sneller draaiden dan ze verwachtten. Met alleen zwaartekracht was deze snelheid niet mogelijk.

De conclusie: er moet een donkere materie bestaan. Een materie die niet te zien is, maar wel zwaartekracht uitoefent. Deze zwaartekracht houdt de planeten bij elkaar in het stelsel en zorgt voor de rotatie.

Astronomen op scherp

Toch staat deze algemeen aangenomen kennis nu op losse schroeven. Chinese astronomen ontdekten namelijk 19 sterrenstelsels die minder snel draaiden, wat zou betekenen dat zij geen donkere materie hebben.

Als dit onderzoek klopt, moeten astronomen en wetenschappers volgens de New York Post terug naar de basis. Het volledige heelal zou dan opnieuw in kaart moeten worden gebracht.

Lees ook

Mogelijke verklaringen

Maar er is nog geen reden tot paniek. Er zijn twee minder alarmerende, mogelijke verklaringen. De eerste is heel simpel: Het kan dat de onderzoekers een fout hebben gemaakt in de berekening.

Een andere verklaring is dat een ontplofte ster het draaien van een stelsel heeft beïnvloed. Dit kan tot een foute conclusie geleid hebben. Zekerheid is er nog niet, maar de astronomen staan op scherp en zoeken momenteel met man en macht naar antwoorden.