Onderzoek naar voetafdrukken van dinosauriërs op het Schotse eiland Skye heeft tot veel nieuwe inzichten geleid over de Middle Jurassic-periode, zo meldt de BBC. Twaalf verschillende voetafdrukken van 'Sauropoda' en 'Therapoda', een soort neefjes van de T-rex, werden twee jaar geleden ontdekt op het eiland. Daarna begon een groot team van onderzoekers met analyseren. Het is een van de weinige plekken op aarde waar fossielen uit deze periode zijn gevonden.

Drie jaar geleden werden al andere pootafdrukken op het eiland Skye gevonden. "Hoe meer we zoeken op het eiland Skye, hoe meer voetafdrukken van dinosaurussen we vinden," zegt Dr. Steve Brusatte van de universiteit van Edinburgh, die het team op het eiland leidt.

De vondsten doen ook denken aan een andere belangrijke ontdekking van voetafdrukken van dinosauriërs. Eén met een Nederlands tintje. In 2006 ontdekte de Nederlandse paleontoloog Anne Schulp vele voetafdrukken in Jemen, na een tip van een collega-paleontoloog. De vondst betekende het eerste bewijs dat dinosauriërs op het Arabisch schiereiland hebben geleefd.

Jurassic Park

Die vondst zou er niet zijn gekomen zonder de film Jurassic Park, denkt Anne Schulp. "Iemand uit de omgeving van Madar in Jemen zag een paar kuilen in de grond en vond die eigenlijk wel heel erg op de voetsporen lijken die hij in de film Jurassic Park had gezien", aldus de paleontoloog. Diegene tipte een lokale onderzoeker, die vervolgens Anne Schulp erbij haalde. Schulp twijfelde geen seconde bij het zien van de eerste beelden: dit waren dinosauriërsporen.

Wat volgt is geen rocket science, stelt Schulp. "Je gaat het schoonmaken met een bezempje, schept nog wat grind weg en daarna is het een kwestie van aftapen, intekenen en opmeten. Je kruipt een beetje over de grond met je rolmaatje." De sporen zijn goed bewaard gebleven door lagen van modderige klei die eroverheen zijn gekomen. Die lagen zijn langzaamaan weer geërodeerd, waardoor de sporen miljoenen jaren laten weer bloot zijn komen te liggen.

Kuddedieren

Bij de meeste sporen was vrij gemakkelijk te herkennen om welke soort het ging. Ook bij de vondst van Schulp waren veel Sauropoda terug te vinden. De niet-vleeseters zijn goed te herkennen aan hun afdruk, want ‘om salade te vangen heb je geen scherpe klauwen nodig’. Uit de vele afdrukken die Schulp wist te vinden, kon bovendien worden geconcludeerd dat de dieren in kuddes leefden. Een constatering die lang niet altijd te maken valt. 

Voor een dinosaurusliefhebber zoals Schulp is dit soort werk het mooiste wat er is. "Terwijl je daar bezig bent, kom je steeds meer te weten over die dieren en stukje bij beetje komen ze echt tot leven. Dat is prachtig."