Nederland heeft een ster met een exoplaneet cadeau gekregen, en we mogen ze zelf een naam geven. Momenteel heet de planeet nog HAT-P-6 b, maar binnenkort zou dat bijvoorbeeld 'Rembrandt' of 'Thorbecke' kunnen worden.

Een exoplaneet mogen benoemen is best bijzonder. De Internationale Astronomische Unie bestaat honderd jaar en 'geeft' daarom exoplaneten cadeau aan een aantal landen. Op een website mag iedereen een suggestie doen voor de naam van de Nederlandse exoplaneet én de ster waar die omheen draait. Een nationaal comité selecteert de vijf beste suggesties, en in oktober mogen mensen stemmen op hun favoriet.

10986 Govert

Er zijn wel meer objecten in de ruimte met een Nederlandse naam. Een planetoïde van zo'n 6 kilometer groot heet bijvoorbeeld 'Andrékuipers', en in 2007 werd er een planetoïde vernoemd naar de Nederlandse wetenschapsjournalist Govert Schilling. '10986 Govert', zoals de rotsblok voluit heet, is 4 km in diameter en draait ergens tussen Mars en Jupiter rondjes om de zon.

Een hele eer als een planetoïde naar je wordt vernoemd, maar wat als deze ooit de planeet vernietigd? Volgens Schilling zelf hoeven we ons voorlopig niet druk te maken. Een rampscenario, zoals in de film Armageddon, vindt hij erg onwaarschijnlijk. "Planetoïde Govert zit in een veilige baan, dus daar hoeven we ons geen zorgen over te maken", verzekert hij.

Wetenschap gebruikt liever cijfers

Schilling is momenteel op een exoplanetencongres in Reykjavik. Hij merkt op dat het geven van namen aan exoplaneten totaal niet speelt binnen de wetenschappelijke wereld. "Sterrenkundige hebben over het algemeen niet zoveel op met namen. Ze gebruiken liever cijfers. Op dit congres waar ik nu ben, hebben ze het over planetoïde Jansen, maar in de wetenschap is dat helemaal niet zo belangrijk."

Zelf denkt hij wel alvast na over een mogelijke naam voor onze exoplaneet: "Ik zou graag een naam zien die iets met de 11e eeuw te maken heeft. De ster en de planeet staan zo ver weg, dat het licht dat we daar nu van zien oorspronkelijk in die eeuw op pad is gegaan."

Radiofragment: Govert Schilling over 'onze' nieuwe exoplaneet.