Het is deze dagen wereldnieuws: de ontdekking van Proxima B. Het gaat om een planeet die draait om de dichtstbijzijnde ster buiten ons zonnestelsel, de Proxima Centauri, 4,25 lichtjaar (40 biljoen kilometer) bij ons vandaan. 

Het lijkt erop dat ook deze planeet zich in de leefbare zone van de ster bevindt, wat betekent dat de afstand tot de gloeiend hete kern van de ster groot genoeg is voor de aanwezigheid van water, de smoking gun als het gaat om de mogelijkheid tot leven.

Vorig jaar zorgde de ontdekking van ‘de àndere aarde’, de Kepler-452B, voor veel opwinding. NASA noemde het een "mijlpaal in de zoektocht naar een tweede aarde" en de Kepler 452-B werd onze oudere, grotere neef genoemd, op 1400 lichtjaar van ons vandaan. 

De ontdekking van deze week werd verricht op de berg La Silla in het oosten van Chili met hulp van de Kepler, een satelliet die is ontworpen om bewoonbare planeten (exoplaneten) op te sporen. De Kepler heeft sinds 2009 buiten ons zonnestelsel 1284 nieuwe planeten ontdekt. En negen daarvan lijken op de aarde.

Wat maakt dan deze ontdekking zo bijzonder dat de wereld niet ophoudt erover te praten? Is dit niet gewoon de zoveelste planeet die over een jaar weer vergeten is?  Planeetonderzoeker Sebastiaan de Vet en wetenschapsjournalist Govert Schilling leggen uit waarom déze neef van de aarde onze blijvende aandacht meer dan waard is. Al is het alleen maar omdat de aarde geen familie dichterbij huis zal vinden.

Nieuwstrend: leven op nieuw ontdekte planeet? Terugkijken: